Anni โ€™20. A capo della famiglia Carrizzo cโ€™รจ Carmela (Luisa Ranieri), una siciliana tenace e combattiva che sfugge al desiderio e ai soprusi di Vincenzo Spanรฒ (Francesco Arca), un campiere senza scrupoli che la perseguita fino ad ammazzare di botte suo figlio Rocco (Emilio Fallarino), che rimarrร  scimunito a vita, e ad ucciderle il marito (Marco Foschi), che spronava i contadini a reagire allo sfruttamento dei latifondisti.

Carmela รจ costretta ad una scelta estrema e coraggiosa: sposa per procura un italoamericano che nemmeno conosce, al fine di poter entrare in America e cominciare una nuova vita. I Carrizzo fanno tappa a Napoli accolti da Donna Assunta (Lina Sastri), una simpatica affittuaria che si arrabatta con lo sfruttamento dei migranti che attendono di disbrigare le pratiche per i documenti, quando Maria (Francesca Di Maggio), lโ€™unica figlia femmina di Carmela, si ammala di colera e viene data per morta.

Carmela non vorrebbe piรน partire, ma il pensiero di salvare gli altri figli e lโ€™impossibilitร  di tornare indietro, la convince della necessitร  di fuggire lontana dallโ€™uomo che la perseguita. Carmela non sa che Spanรฒ ha giurato a sรฉ stesso di ritrovarla, continuando a nutrire per lei una vera ossessione, che nel tempo lo porterร  a soggiogare il nobile per cui lavora, accumulando beni con lo scopo di condurre loschi affari tra Sicilia e America.

A New York Carmela affronta difficoltร  e delusioni, a Ellis Island le hanno anche cambiato il cognome Carrizzo in Rizzo, ma questo si rivelerร  unโ€™inconsapevole fortuna. Il suo nuovo marito, Matteo Schiavon (Andrea Pennacchi), un uomo buono ma debole, le fa conoscere il lato oscuro di Little Italy dove un pugno di delinquenti affiliati in bande per origine di provenienza, ricattano i poveri disgraziati come